不满足于亚轨道太空旅行,贝索斯想造“太空乐园”?

作者:吴志奇,原文标题:《定了,亚马逊创始人要造首个“太空乐园”》,头图为杰夫·贝索斯(右)在《星际迷航》中客串的镜头

亚马逊创始人杰夫·贝索斯变成外星人时,很多人都没发现。太空舱门打开,他全身布满青色山丘版的沟壑,右手从一位粉色皮肤的外星人脸上滑下,迟疑片刻,转身离开——作为星际舰队官员在《星际迷航》电影里客串,可能是他离幻想的太空世界最近的一次。

为了让更多幻想成真,三个月前,他卸任了亚马逊 CEO,专注于他的私人航空航天公司蓝色起源(Blue Origin),并乘坐着自己的火箭飞往太空,打破了首次商业太空载人飞行的记录。

这次,他要再搞点大事情——在太空建一个商业空间站。

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首个“太空乐园”要来了

之前,空间站都是在太空中作为“中间站”,供航天员长期工作生活,以及进行各种空间实验及应用。

现在,蓝色起源要打造首个在近地轨道的大型多功能商业空间站。这个空间站名为“轨道礁”(Orbital Reef)。它依然有空间站的基础用途,但它同时又成了一个漂浮在太空中的小型乐园。

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在蓝色银河公布的方案里,空间站的基础配置包括电源系统、核心模块、生命栖息所、科学模块和宇宙飞船。它会带你飞到距离地球 500 公里的太空中,这里面积约 850 平方米,和国际空间站差不多大,官方称里面最多可以容纳 10 人。

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人数虽不多,但这里作为一个商业园区,有着多种混合用途:

可以进行可持续的太空运输和自动化物流,降低传统太空运营商的成本和复杂度。

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可以进行前沿的科学实验以及设备制造,里面甚至能种“太空蔬菜”。

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它也是一个遥远的度假胜地,有着大视野的窗户,极具未来主义色彩,蓝色起源说,空间站的人每天可以看 32 次日落和日出。据说住在 B612 星球上的小王子,一天也可以看 44 次日落,蓝色起源的空间站开始有点童话感了。

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蓝色起源也把人们在此的日常生活,作为了方案的重心。这里还将包括由多个客人共享的基础设施和服务,例如办公空间、太空花园、车辆港口、公用设施和其他生活便利空间。

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听起来,就跟“太空豪华酒店”差不多。甚至,这里还可以拍摄“微重力环境”的太空电影。

它不像现有的太空旅行一样,只是让你上太空游一圈,然后回到地球。“轨道礁”作为一个商业空间站的不同之处,真的能让你在太空生活一阵子。

蓝色起源设想的客户,包括了各国政府、太空机构、企业家和投资者、科技公司、媒体和旅游公司以及普通游客等等,可以说非常多元化了。

当然,这个大型项目,需要很多资金和能力支持,不是蓝色起源独立就可以完成。他们和商业航天公司 Sierra Space 合资开发运营了这个大型项目。

蓝色起源自己负责其中的核心模块与系统、和可重复使用的新格伦号火箭发射系统。该运载火箭计划 2022 年末首次升空,将运送建设空间站所需的硬件上太空。

Sierra Space 则负责大型综合灵活环境模块(LIFE),作为空间站主要生活区,并通过其追梦者航天器运输货物,协助全球的机组人员往返空间站。

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另外,这个空间站还得到了包括波音、Redwire Space、Genesis Engineering Solutions 在内的航空航天合作方支持。他们将在自己擅长的版块各司其职。

比如波音就负责科学模块,以及空间站的运营和维护工程,并利用 Starliner 载人宇宙飞船将机组人员和货物运送到空间站。不过他们的飞船近期遇到了很多问题,预计 2022 年中期才能进行关键试飞。

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Redwire Space 将在此进行微重力研究、开发和制造,带来新的科研成果。因为微重力下的生物物理现象不会受到地球引力的影响,所以这些新的研究成果将具有珍贵的价值。另外,Redwire Space 还将运行该空间站的有效载荷操作和可部署结构。

Genesis Engineering Solutions 则主要负责空间站内的日常操作,以及旅游的单人航天器,让更多消费者能体验太空行走的感觉。

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亚利桑那州立大学则会提供相关的研究咨询服务,并进行空间站的公共宣传。

与这些航天领域重量级公司或平台的合作,让他们展现经过验证的能力和技术,让“轨道礁”有了更多落地的可能性。

蓝色起源还表示,随着未来规模扩大,会增加更多模块,提供更多新的服务,包括空间租赁、硬件技术援助、机器人服务等。它的背后有着广阔的商业潜力和机会。

只是现在除了提案和宣传视频、CGI 模型等,蓝色起源没有透露太多具体信息,尤其价格方面。而且,这个空间站耗资巨大,成本和风险也很高,需要多次安全发射才能让人类前往。

“轨道礁”预计部署时间倒是有点眉目,官方称是在 2025 年至 2030 年间,离我们并不遥远。

相比之下,“轨道礁”仍是目前最有商业化可能的空间站方案。

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空间站,也是“空间战”

私人空间站的竞争持续在加剧。

就在上月,就有旅行者太空公司(Voyager Space)、纳米拉克公司(Nanoracks)、洛克希德-马丁三家公司表示,他们将合作创建“有史以来第一个自由飞行的商业空间站”——Starlab。

比起蓝色起源的“轨道礁”,它的体积只有 340 立方米,比现在的国际空间站也小得多,可以容纳 4 人,计划于 2027 年开始运营。

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开展太空商业,是人类进入太空生活的第一步。而空间站是太空商业的极佳载体,也会带动周边产业的快速发展。

早在 1869 年,《大西洋月刊》就撰写了一则关于“用砖搭建的月球”的文章,提出了空间站的概念,后来多个科学家也提出了空间站的构想。但空间站的发展可以说是在幻想中沸腾,又在技术上消沉。

100 年过去了。直到阿波罗 11 号飞船在 1969 年抢先登陆月球,苏联在与美国登月的太空竞赛中落败,因此,苏联才转向了新的方向来展现他们的航天实力——空间站。

1971 年,苏联的首个太空站“礼炮 1 号”成功发射升空,这也是人类历史上首个空间站。遗憾的是,3 名航天员 10 月 11 日返回地球时,由于返回舱上平衡阀异常打开,造成返回舱失压,成员全部死亡。

而后美国在 1973 年发射了天空实验室号空间站,并在空间站进行了一系列关于医药、地质、天文等方面的科学实验。

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图片来自:NASA

苏联在 1986 年也跟了上来,发射了和平号空间站的核心舱,接着持续发射不同模块在太空组装,1996 年建成了和平号空间站,一直工作到 2001 年。

最具有全球性意义的太空站,还是现在仍在运行的国际空间站。它在 1998 年 11 月发射第一个模块“曙光号功能货舱”升空,接着国家分工建造、联合运用,对它进行扩充和完善,国际空间站也成了国际合作进行太空开发的标志,由 16 个国家共同建造、运行和使用。

2010 年,国际空间站正式转入实用阶段,它是在轨运行最大的空间平台,也是一个具有现代化科研设备,可进行大规模多学科研究的空间实验室。但是,国际空间站的寿命也将尽,预计将于 2028 年至 2030 年退役。

这些航天航空机构百年来的的研究和探索,也为当下太空商业化打下了足够的技术基础。美国国家航空航天局一直在鼓励一个商业化的继任者,来取代老化的国际空间站,他们也会为此提供资金。

据悉,53 家公司和组织已表示对商业近地轨道空间站计划感兴趣。

空间站热潮,让我们离太空更近了

多个研究分析表明,私人空间站很难在不久的将来实现收支平衡,但当下的太空经济发展太快了。因此,政府和众多私人航天航空公司各方协作和联手,让更完善的未来空间站尽快面世。

蓝色起源的“轨道礁”空间空间站,就是接任国际太空站的潜在候选者之一。消息公布后,联合方 Redwire Space 的股票也迅速飙升,两度熔断,涨幅最高达到 32%,可见人们对此的关注与期待。

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图片来自:Redwire Space

当然,它眼前的竞争对象也不少,除了前面提到的三家航天航空公司合作创建的 Starlab,还有 Axiom Space 已获准启动建造一个自由飞行基地。

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图片来自:Axiom Space

该基地将首先连接到国际空间站,后面发展新的空间站就顺风顺水了。

另外一个势如破竹的空间站制造者,就是中国的“天宫号”空间站。

今年 4 月份,长征五号 B 火箭点火升空,将我国的“天和”号核心舱成功送入轨道,标志着我国进入独立自主建设空间站阶段。10 月 16 日,神舟十三号载人飞船与空间站组合体完成自主对接,3 位中国航天员进入天和核心舱,中国空间站开启有人长期驻留时代。

按照空间站建造任务规划,2021 年和 2022 年我国将接续实施 11 次飞行任务,2022 年就可以完成空间站在轨建造。

美国宇航局(NASA)曾在一份声明中,将当前时刻描述为“载人航天的复兴”。

随着越来越多的人飞往太空,并在太空飞行中做更多事情,这也吸引了更多人前往近地轨道上开展更多活动,市场也正不断增长。政府和众多私人航天航空公司都参与进来,将让“空间站之路”变得更热闹,也让商业化的空间站更快速发展和落地。

当然不可忽视的问题,比起资金,更大的障碍可能是执行。我们需要所有航天航空设备真实落地、安全可靠,需要它们可以常规且更经济地飞上太空,需要构造更成熟的商业消费空间……

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轨道组装公司 OAC 的太空酒店“旅行者”(Voyager Station)

而且现在,我们还在快速探索火星和月球的路上。

近地轨道的空间站,是我们和宇宙万物连接的关键点,是太空探索的一切开始的地方。它让我们的技术和未来能稳定向太空延展,也揭示了我们在地球上肉眼可见的局限性。

好的一面是,它正前所未有地被重视起来。毕竟,我们需要一个离家更近的太空目的地,也需要这个地方从科幻走向现实,走到每个人身边。

作者:吴志奇

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